terug naar alfabetisch overzicht
Prosper Van den Kerchove, 1837-1925

De Metaalconstructiehuizen Van den Kerchove werden in 1825 opgericht door Emmanuel Van den Kerchove. Halfweg de jaren 1830 nam hij de eerste panden aan de Coupure in gebruik en op twintig jaar tijd werd hij de belangrijkste bouwer van stoommachines in Oost-Vlaanderen. Hoewel voorbestemd om dit familiebedrijf over te nemen, studeerde zijn zoon Prosper geen ingenieurswetenschappen maar rechten en notariaat aan de Université Libre de Bruxelles. Hij behaalde zijn bul in 1859 en nam een jaar later de leiding van de fabriek over.

Tezelfdertijd sloot hij zich aan bij de Liberale Associatie en engageerde hij zich in het Gentse verenigingsleven. Hij was senator van 1880 tot 1884 en in 1892. In een gemeentelijk mandaat was hij blijkbaar niet echt geÔnteresseerd maar hij maakte van 1868 tot 1887 wel deel uit van de bestuurscommissie van de Gentse gevangenis. Hij was een groot bewonderaar van FranÁois Laurent en werd een van de belangrijke financiers van diens Société Callier. Hij aanvaardde ook het erevoorzitterschap (en bijbehorend mecenaat) van de Laurentkring Geluk in 't Werk. Ongetwijfeld om dezelfde reden, met name het promoten van de volksopvoeding, toonde hij zich eveneens gul tegenover het Willemsfonds.

Als ondernemer toonde Prosper Van den Kerchove zich een waardige opvolger van zijn vader. Hij werd bestuurder van elektriciteitsbedrijven en financiŽle instellingen (waaronder de belangrijke verzekeringsmaatschappij Les Industriels Réunis) maar focuste uiteraard op het familiebedrijf. In 1867 verwierf hij op de wereldtentoonstelling van Parijs een licentie voor Europa voor de bouw van de nieuwe Corliss stoommachine, die het belangrijkste exportartikel van het bedrijf werd. Voor de Gentse textielindustrie, die sinds de jaren 1830 gretig gebruik maakte van de machines van Van den Kerchove, bouwde hij in de jaren 1870-1880 de op dat moment krachtigste stoommachines ter wereld. Vooral met de vlasfabriek La Lys, geleid door Eugène Morel en vervolgens door Henri Morel, onderhield hij uitstekende relaties. In 1886 vormde hij zijn bedrijf om tot een naamloze vennootschap - met Henri Morel in de raad van bestuur - en breidde zijn activiteiten in het buitenland razendsnel uit. Hij kreeg orders uit Belgisch Kongo, Spanje en Egypte, bouwde stoommachines voor het Duitse Krupp en het Franse Schneider en zette voor het Berlijnse Allgemeine Eletrizitäts Gesellschaft zijn pronkstuk neer, een stoommachine van 25.000 pk. Dit markeerde ook een belangrijke overgang in de koers van de firma, die zich steeds meer ging toeleggen op de bouw van stoommachines voor elektriciteitscentrales.

Na de Eerste Wereldoorlog kon schaalvergroting niet uitblijven en in 1934 fuseerde Van den Kerchove met een van zijn belangrijkste concurrenten, het bedrijf Carels-SEM. Aan het hoofd van de nieuwe raad van bestuur kwam burgemeester Alfred Vanderstegen te staan, die zijn loopbaan eind negentiende eeuw was begonnen op de Coupure en er Prosper Van den Kerchove uiteindelijk had opgevolgd als afgevaardigd bestuurder.

De gebouwen tussen de Coupure, de Raas Van Gaverestraat, de Heilig Bloedstraat en de Ekkergemstraat werden ontruimd en in de daaropvolgende decennia grotendeels afgebroken. Momenteel resten nog twee grote hallen en de barokke toegangspoort en wordt het complex gebruikt als sportcentrum en als drankencentrale van de Hopduvel.


Fragment uit: Bart D'hondt, Van Andriesschool tot Zondernaamstraat, Gids door 150 jaar liberaal leven te Gent. Een uitgave van Snoeck en Liberaal Archief, 2014, 288 p. (€ 35)

boek Van Andriesschool tot Zondernaamstraat